Après la disparition de Russell Westbrook, Oklahoma City atteint la fin d'une époque


LAS VEGAS – Juste au moment où vous pensiez qu'il était prudent de sortir de derrière une porte, un autre tremblement sismique a résonné dans la ligue d'été de la NBA à Las Vegas, jeudi soir.

Tremblement de terre à nouveau? Non, juste plus de Thunder.

Oklahoma City et son directeur général Sam Presti étaient de retour, envoyant l’ancien MVP de Kia, Russell Westbrook, aux Houston Rockets, le gardien Chris Paul, choix de première ronde en 2024 et 2026, et échanges en 2021 et 2025.

Six jours plus tôt, OKC avait stupéfié le monde du basketball professionnel chez les Clippers de Los Angeles, en servant la co-star voulue par l'agent libre tant convoité, Kawhi Leonard, pour pouvoir signer avec le Staples Center. autre Équipe NBA. Cet accord a cédé pour l'attaquant des Thunder, Danilo Gallinari et la garde Shai Gilgeous-Alexander, ainsi que cinq choix de premier tour et l'échange de droits contre deux autres.

La plus grande différence dans le déménagement de Westbrook était que celui-ci était anticipé. George était allé à Presti tranquillement après avoir conspiré avec Leonard, demandant le commerce d'une manière qui permettait au directeur général de l'OKC de travailler dans les coulisses. Presti avait un effet de levier sur les Clippers, dans la mesure où il livrait en même temps les deux stars à double sens – George et Leonard, qui auraient autrement pu signer à nouveau avec Toronto.

Le Thunder est soudainement entré en phase de reconstruction après le départ de Paul George et Russell Westbrook.

L’accord passé jeudi mettait en liaison Presti avec son homologue des Rockets, Daryl Morey. Compte tenu de leurs antécédents de passionnés du commerce, il n’était pas surprenant que, si un fan de la NBA écoutait attentivement, il aurait peut-être entendu le son des dieux jouer au bowling.

Le départ de George et le transfert ultérieur de l’attaquant Jerami Grant à Denver par OKC ont clairement indiqué la direction prise par le Thunder. Etre évincé du premier tour des séries éliminatoires pendant trois années consécutives a rendu la masse salariale de l’équipe de 146 millions de dollars (et les taxes de luxe qu’elle a déclenchées) intenable.

"Les gens (de la ligue) savaient qu'ils allaient faire quelque chose d'assez profond", a déclaré un directeur général à NBA.com plus tôt cette semaine. «Ce qu’ils ont eu pour George était bien plus que la rançon d’un roi. Et s'ils finissent par trader Russell contre tout le thé en Chine, ce sera encore le même marché, non?

Il y avait d'autres prétendants, notamment Miami, alimentant des spéculations selon lesquelles Presti pourrait ne pas être fait. Qu'en est-il de Chris Paul to the Heat pour des contrats expirant, un prospect ou deux projets d'actifs et plus? Dans l’état actuel des choses, le Thunder a déjà retenu ou retenu 15 choix de premier tour scandaleux au cours des six prochaines années.

Cela prépare ridiculement bien Oklahoma City, sur le papier, à moyen et long terme. Court terme? Meh Un équipage de Paul (s'il reste), Gallinari, Gilgeous-Alexander, André Roberson, Steven Adams et Terrance Ferguson semble miné dans l'Ouest sauvage. Mais Presti a amassé suffisamment de choix pour que les fans de Thunder n’aient pas à s’inquiéter de la sélection de leur équipe favorite: ils peuvent tout simplement s’attaquer aux Clippers, aux Heat et aux Rockets dans l’espoir de trouver des positions intéressantes.

Westbrook mérite d'être félicité pour avoir passé les onze premières années de sa carrière dans un marché peu prestigieux et peu rémunérateur (bien que 168 millions de dollars de bénéfices de la NBA y aient également contribué). Deux de ses MVP (Kevin Durant et James Harden) et un candidat (George la saison dernière) ont été libérés avant leur départ, par le biais du commerce ou par des agents indépendants.

Kevin Durant, Russell Westbrook et James Harden ont atteint la finale avec OKC en 2012.

Il a maintenant une chance, réuni avec Harden à Houston, de combler le vide laissé par le déclin anticipé de Golden State en 2019-20 (le départ de Durant de la baie a quelque chose à voir avec cela). Les Rockets et Morey doivent être à l’horloge, leur fenêtre étendue en tant que prétendants au championnat ne devraient pas rester bloqués longtemps. Westbrook et Harden, un tandem d'anciens MVP, devraient désormais avoir la plupart de leurs problèmes statistiques et d'utilisation démangeaisons. Chacun a besoin d'une bague sur son CV.

Pendant ce temps, Paul pourrait se retrouver avec Jimmy Butler avec le Heat, un couple qui semble plus logique que Butler-Westbrook, du moins en ce qui concerne la compatibilité avec le basket-ball.

La performance de Presti au cours des 10 derniers jours a été "époustouflante", selon son rival, GM. Mais avec autant de gens à l'intérieur et à l'extérieur de l'OKC si désireux de faire tourner les pics et les perspectives du Thunder, une question lancinante demeure:

Que devrions-nous faire de leur passé?

Au cours des 12 saisons de Presti, dont la franchise était toujours à Seattle en 2007-08, son équipe a remporté 50 matchs ou plus à six reprises (en tenant compte de l’équivalent de 47 à 19 en lock-out écourté en 2011-2012). Au cours des 10 premières saisons du tonnerre à Oklahoma, seuls les Spurs de San Antonio ont gagné plus souvent.

Le Thunder a atteint la neuvième fois en séries éliminatoires, remportant 14 séries. Ils ont perdu la finale en cinq matches contre Miami en 2012 et ont été renvoyés à trois reprises de la finale de la conférence, une fois de la demi-finale de l'Ouest et quatre fois de la première ronde. Il y a eu des blessés et des coups de fil serrés, bien sûr, mais ceux-ci en font partie pour tout le monde.

Comment la Conférence de l'Ouest a-t-elle changé cette intersaison?

Drafting, Presti était lié durant Durant (n ° 2 au classement général en 2007), Westbrook (n ° 4, 2008) et Harden (n ° 3, 2009). Son record au début du premier tour a été prévisible: Reggie Jackson (n ° 24, '11) et Adams (n ° 12, '13) d'un côté du registre, tels que Perry Jones (n ° 28). 12), Mitch McGary (n ° 21, '14) et Cameron Payne (n ° 14, '15) de l'autre.

Avant cet été, les deux opérations les plus remarquables du Thunder étaient la sortie de Harden et l’entrée de George. Quand ils ont envoyé Harden, lauréat du prix Kia du sixième homme de l’année en 2012, c’était une décision financière anticipée qui le temps les a tenus à l'écart des problèmes de taxe de luxe … ainsi que de la finale. Lorsque Presti a échangé pour George en 2017, les joueurs auxquels il a renoncé, Victor Oladipo et Domantas Sabonis, ont eu une première saison meilleure en Indiana que George en OKC. Mais comme avec Westbrook, Presti a obligé George à signer un *la toux* prolongation à long terme, et l’ancien Pacer a terminé troisième du scrutin le plus populaire du printemps.

En résumé, quelle est la réalité: faut-il applaudir le rôle prolongé du Thunder en tant que candidat à l’Occident? Ou devraient-ils être considérés comme des élèves sous-performants, compte tenu de leurs trois MVP – Durant en 2014, Westbrook en 2017 et Harden (avec Houston) en 2018 – ainsi que George?

OKC a enregistré 25 saisons parmi ces quatre joueurs, dont 23 en tandem ou en trio. Seule Durant en tant que recrue et Westbrook en 2016-17 a travaillé en solo, dans le rôle de star. Ces deux joueurs, plus George, ont disputé 17 apparitions au sein de l'équipe d'étoiles alors qu'ils jouaient pour le Thunder. Au cours de sept des neuf dernières saisons, l'OKC a envoyé deux joueurs au gala de février.

C’est beaucoup de puissance de feu pour un gain assez limité (le seul voyage de la finale). Aussi enthousiastes que le Thunder et ses fans puissent être pour ce qui est en tête, ils ont raison de ressentir de la mélancolie face à ce qui a été fait et qui est maintenant parti.

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Steve Aschburner écrit sur la NBA depuis 1980. Vous pouvez lui envoyer un e-mail, trouver et.

Les points de vue sur cette page ne reflètent pas nécessairement les points de vue de la NBA, de ses clubs ou de Turner Broadcasting.